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Retour vers le passé : réunion de Paléontologues aux Etats-Unis !

lundi, novembre 29th, 2010
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De nombreux paléontologues se sont réunis au début du mois d’Octobre à Pittsburgh (Etats-Unis) pour le congrès annuel de la Society of Vertebrate Paleontology. Ce fut l’occasion pour les chercheurs travaillant sur les fossiles de Chiroptères de se retrouver, tels Gregg Gunnell, Nancy Simmons, Jörg Habersetzer, Jeremy Hooker, Nicholas Czaplewski, Thierry Smith ainsi qu’Anthony Ravel, jeune doctorant qui travaille à l’Université de Montpellier II sur les fossiles de chauves-souris du Maghreb et d’Asie du Sud-Est. Le registre fossile attribuable aux chiroptères est très fragmentaire. A l’exception de spécimens exceptionnellement bien préservés, le matériel est essentiellement dentaire.

Néanmoins, l’étude des fossiles est primordiale afin d’en apprendre plus sur les origines des chiroptères et notamment l’évolution de l’écholocation et du vol. La découverte d’un nouveau fossile en 2005, Onychonycteris finneyi, analysé par l’équipe de Nancy Simmons, a relancé les débats sur l’apparition de l’écholocation et du vol. Durant ce congrès, Nancy Simmons a défendu son hypothèse du flight-first, l’apparition du vol avant l’écholocation. L’étude du fossile Onychonycteris finneyi, disposant d’ailes courtes, ne semble pas posséder de cochlée élargie. Outre l’élargissement de la cochlée, Nancy Simmons a établi une association de critères morphologiques au niveau crânien qui attesterait de la capacité écholocatrice (élargissement de la cochlée, connection stylohyale-os tympanique, morphologie du stylohyale [forme en pagaie bifurcant vers le sommet du crâne] ou encore morphologie de l’apophyse orbitaire de la malleus [critère non déterminant])

Le spécimen du Wyoming, en plus d’une cochlée étroite, ne semble pas présenter les critères listés ci-dessus. De nombreuses questions se posent alors :

– Quelles étaient les caractéristiques écologiques d’Onychonycteris? (diurne, nocturne ou cathéméral, mode de prédation, habitats,…)

– Quand l’écholocation est-elle apparue ?

– Quelles sont les modalités évolutives dans la mise en place des structures permettant l’écholocation ?

L’étude de l’écholocation et du vol est essentielle afin de comprendre la radiation évolutive des Chiroptères. En effet, ces deux capacités sont des adaptations clés ayant contribué au succès du groupe. Pour rappel, aujourd’hui l’ordre des Chiroptères est le deuxième ordre le plus diversifié au sein des Mammifères placentaires (après les Rongeurs) et que cette diversité est très ancienne (plus de 70% des familles actuelles sont représentées au Paléogène, environ entre -65 et -23 millions d’années).

Par ailleurs, la communauté des paléontologues étudiant les fossiles de Chiroptères travaillerait sur un projet de livre sur ce sujet. Nous vous tiendrons informés dès que nous aurons plus d’informations !

Anthony